El famoso ungüento Vicks vaporub ni tan eficaz ni tan seguro como creíamos

Por Miguel Jara

Cuando éramos pequeños y estábamos acatarrados muchos niños recibíamos de nuestras madres un unguënto brillante y con un potente olor a menta que una vez aplicado en el pecho nos ayudaba a respirar mejor: Vicks vaporub. Yo lo hubiera descrito como bastante efectivo. Lo que ahora compruebo es que quizá no lo fuera tanto y además ofrecía riesgos que no sé si mis padres conocían.

Lo último que he leído, fechado en febrero de este año, es que tras una revisión, Healthy Canadians, que es la agencia de productos sanitarios de Canadá, estableció un vínculo entre el uso de cremas tópicas (para la piel) que contienen mentol y el riesgo de sufrir quemaduras cutáneas raras pero graves.Vicks Vaporub

Que yo recuerde no padecía ni esa ni ninguna otra reacción adversa pero haberlas ailas. El mentol se extrae de las plantas de Menta arvensis y Menta piperita o se puede obtener a través de síntesis química por hidrogenación del timol.

El mentol se utiliza en diversidad de formulaciones tópicas, así como en dentífricos, descongestionantes y productos alimenticios (caramelos, chicles, entre otros).

Tiene propiedad antiséptica, analgésica, antiinflamatoria y antipruriginosa (anti-picazón). Su mecanismo de acción del mentol es bien conocido y existen numerosos productos con mentol en el mercado farmacéutico. La Administración canadiense ha estudiado 29 casos de notificaciones de quemaduras relacionadas con estos productos y ha tomado la decisión de actualizar la norma de etiquetado en estos productos para informar a la población sobre el posible riesgo potencial al que están expuestos.

El mentol no es el único componente del Vicks vaporub, también lleva alcanfor, trementina y eucalipto y todos ellos pueden provocar un estado de excitación o de confusión, generalmente en las personas mayores de edad.

Asimismo, pueden aparecer convulsiones después de una aplicación de Vicks vaporub, particularmente en los niños de menos de seis años. Y otro efecto secundario son las erupciones cutáneas, irritaciones o picores.

En realidad está contraindicado en bebés y niños pequeños. En concreto, utilizado por la vía cutánea no se le puede dar a menores de tres años y si se usa por vía inhalatoria ha de ser en mayores de seis años. No estoy seguro de que estas especificaciones de la ficha técnica del producto se respeten ¿verdad?

No debe administrarse a personas con asma (y como publicábamos hace unos días esta enfermedad no para de crecer entre la población infantil) y otras enfermedades caracterizadas por sobreproducción de secreciones bronquiales. No se han realizado estudios controlados en embarazadas ni mujeres en periodo de lactancia, pero los principios activos de este producto se pueden absorber y pasar al sistema circulatorio. El alcanfor puede atravesar la barrera placentaria y puede ser excretado por la leche.

Lo cierto es que cuando el producto fue aprobado apenas se habían descrito reacciones adversas. Suele ocurrir en general con los medicamentos y productos sanitarios y de ahí la importancia de hacer una labor de farmacovigilancia, cuando llevan años en el mercado y millones de personas los usan van apareciendo los posibles daños.Vicks Vaporub2

En 2009 se publicó un estudio en la revista especializada en dolencias de pecho del American College of Chest Physicians, que muestra que este común bálsamo puede estimular la producción de mucosidad e inflamación en las vías respiratorias, lo que puede causar severos efectos sobre la respiración en bebés y niños de corta edad.

Los autores del trabajo también pusieron en duda la eficacia del ungüento pues explicaron que el mentol, engaña al cerebro al hacerle creer que la respiración se hace más fácil debido a una sensación de frescor, que al ser procesada indica más flujo de aire.

Vicks puede hacer que te sientas mejor pero no puede ayudarte a respirar mejor”, dijeron.

Otros médicos abundan en su falta de eficacia y poco contemplados peligros. Por supuesto su fabricante, la multinacional Procter & Gamble, no está de acuerdo y salió al paso ya en 1992 cuando Sanidad obligó a alertar de nuevos riesgos en las cajas de Vicks vaporub.

Lo escrito. Otro mito a coger con pinzas. La “simpática” y olorosa pomada que nos aplicaban en la infancia ni era tan eficaz como nos parecía ni tan segura como daban por hecho nuestros padres y madres.

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